Por que choramos ao cortar cebolas?

Autor: 
Cristen Conger

Sempre que George Washington sentia uma coceirinha na garganta ou o nariz escorrendo, ele levava para cama um lanche bastante, digamos assim, estranho... uma cebola. Como diz o conto popular, Washington comeria a cebola cozida para evitar resfriados. E anos depois foi comprovado cientificamente que Washington tinha razão. As cebolas possuem vitamina C, B1 e B6, além de uma saudável dose de potássio, fósforo e fibras. Apesar das cebolas não serem algo atraente ao paladar humano, elas têm potencial para baixar o colesterol ruim, aliviar a hipertensão e minimizar a coagulação do sangue [fonte: McNamee].

Derramar lágrimas ao picar cebolas é algo bastante comum
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Derramar lágrimas ao picar cebolas é algo bastante comum

Por outro lado, as cebolas requerem muita paciência (e coragem) daqueles que se arriscam a descascá-las e cortá-las em finas fatias. Dentro de pouquíssimo tempo após começar a abrir uma cebola, o aroma picante chega ao nosso nariz e nossos olhos começam a verter água. Algumas vezes, a reação à cebola é apenas uma leve irritação ocular enquanto que em outras ocasiões praticamente choramos de verdade.

A menos que você seja um chef de cozinha cujo coração está realmente partido, as lágrimas que você derrama ao descascar cebolas não são emocionais. Elas se enquadram em duas outras categorias de lágrimas: basais e reflexivas. As lágrimas basais são aquelas que perambulam por nossos olhos para mantê-los lubrificados. Ou seja, este não é o caso das cebolas então, vamos às lágrimas reflexivas. As glândulas lacrimais acima das pálpebras regulam a liberação de lágrimas. No caso do choro reflexo, um irritante externo, como poeira ou fumaça do cigarro, aciona terminações nervosas na córnea que por sua vez se comunicam com o cérebro. O cérebro registra a irritação no olho e então alerta a glândula lacrimal a estimular a produção de lágrimas para afastar o “invasor”.

Se estamos picando cebolas a uma distância pequena de nossos olhos, o que está causando essa reação chorosa? A resposta começa no solo. As cebolas são parte do gênero de planta chamado Allium, junto com o alho, a cebolinha, alho-poró e uns outros 400 “primos”. Esses vegetais absorvem enxofre da terra que os ajuda a formar uma classe de moléculas orgânicas voláteis chamadas de sulfóxidos de aminoácidos. Esses elementos químicos presentes na cebola irritam nossos olhos e desencadeiam todo o processo “choroso”.